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抗艾“武器”,何时才能问世?

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世界卫生组织的数据显示:从全球范围来看,目前感染了艾滋病病毒的人数已经超过了3600万,并以每年240万的人数持续增长着,但我们仍然没有能够帮助抵御艾滋病病毒的有效武器——艾滋病疫苗,究竟何时才能看到曙光?

为什么迟迟没有能够预防艾滋病的疫苗?
我们有流感疫苗,有HPV疫苗,甚至是2014年时席卷南非的埃博拉病毒,在研究人员的不懈努力下也已经有了可以预防的疫苗,那艾滋病呢?自上世纪八十年代艾滋病病毒出现,一代又一代的科学家不断地尝试着研制出能够预防艾滋病的疫苗,但至今没能成功。这究竟是为什么呢?
首先病毒的攻击对象为免疫系统。通常来讲,当人体感染了某种病毒后,免疫系统就会产生抗体试图消灭病毒——这也是科研人员研发疫苗的起点,也就是启动免疫系统产生抗体的这一过程。但麻烦的是,艾滋病病毒攻击的对象就是免疫细胞,而免疫系统做出的反应只能够缓解疾病的发展速度,但无法阻止疾病的发展,所以想要通过模仿免疫系统的反应来研制艾滋病疫苗是很难的。
其次,灭活病毒无法激发免疫过程。大多数疫苗都是利用灭活病毒或经过处理的毒性减弱的病毒制成的,但是灭活的艾滋病毒并不能引起机体的免疫反应,而将任何形式的“活艾滋病病毒”接种在人体中所冒的风险都太大了,即使是减弱了毒性的病毒。
最后,艾滋病病毒突变速度快也是艾滋病疫苗迟迟不能面世的重要原因之一。一种疫苗只能针对一种病毒,如果病毒发生突变,疫苗也就随之失效了。另外,缺乏合适的动物模型也是研究的一大阻碍。一般来看,新型药物或疫苗需要先在动物模型中进行临床试验,对于艾滋病来说,因为与人类最为相近的动物——猴子是无法感染人类免疫缺陷病毒(HIV)的,所以研究人员往往利用感染了猴免疫缺陷病毒(SIV)的恒河猴来进行临床研究。

为什么艾滋病疫苗如此重要?
虽然在过去的三十年中,我们已经在艾滋病的治疗方法和手段方面已经有了很大的进展,但是治疗往往会产生副作用,且费用也较为昂贵。还有些患者会在治疗的过程中对治疗药物产生抗药性,从而影响治疗效果。
从预防的角度来看,目前较为有效的预防方法包括使用安全套和暴露前预防性治疗(PrEP)。但一方面,在饮酒、滥用药物、感觉寻求等多种因素的影响下,很难杜绝高危性行为的发生;另一方面,所谓的暴露前预防治疗也就是让艾滋病高危人群在未感染前即服用抗HIV药物,但是是药三分毒,不仅有可能会出现副作用,长时间服用后药物的效果还会下降。所以,如果能够研制出真正有效的艾滋病疫苗,对我们来说将是百利而无一害的。

疫苗已经离我们越来越近了?
想要实现能够被广泛使用的艾滋病疫苗上市这一目标,还有很远的路要走,但是不断涌现出的令人鼓舞的研究发现也说明:我们确实在不断地接近这一目标。
在今年8月份时,强生公司就宣布了他们的HIV疫苗在一项早期的、小型人体临床试验中的结果:参加临床试验350名志愿者不仅对该疫苗的耐受性良好,还100%产生了免疫反应。除此之外,在恒河猴模型中进行的前临床研究结果显示:单次暴露于艾滋病病毒(HIV)下感染风险减少了94%,并且有66%的恒河猴在6次暴露于HIV下仍然受到保护,没被HIV感染。产生免疫反应意味着机体开始试图保护自己了,不过这并不意味着该疫苗产生的抗体能够有效对抗艾滋病。强生公司表示,在下一个阶段中,他们将会在5个非洲国家,共计2600名女性志愿者中进行更进一步的临床研究。

艾滋病疫苗研究新进展
◆能够模仿艾滋病病毒“糖衣”的新型分子
美国马里兰大学的一项新研究设计出了一种类似于艾滋病病毒囊膜的新型糖蛋白,并在动物模型中成功激起了针对该糖蛋白的免疫反应。艾滋病病毒的外层覆盖着具有保护性作用的糖蛋白囊膜,而研发有效的艾滋病疫苗的其中一个问题就是怎样让免疫系统产生针对多种艾滋病病毒株的抗体。所以研究人员想到,可以设计一种能够模仿多种病毒毒株的囊膜中所共有的糖蛋白部分的成分,并制成相应疫苗。他们将来自艾滋病病毒外部的gp120蛋白的片段和不同艾滋病病毒毒株中共有的糖分子相结合,形成一种与艾滋病病毒囊膜中的糖蛋白相类似的分子,并将该分子制成的疫苗注射进兔子的体内。在注射疫苗后,兔子的免疫系统产生了能够和四种主要毒株中的gp120蛋白相结合的抗体。不过,虽然这种新型分子能刺激兔子的免疫系统并使之产生抗体,但是并不能阻止艾滋病病毒感染细胞。研究人员表示,在下一阶段的研究中,他们将继续对抗体与gp120蛋白的结合位点进行探究,从而确定新型分子该与哪种物质结合来共同对抗HIV。
◆疫苗的接种顺序也会影响免疫效果
因为艾滋病病毒感染的是CD4+T细胞,如果疫苗激活了过量的CD4+T细胞,反而会给艾滋病病毒提供更多的宿主。所以,如何在引导出免疫反应的同时又不增加机体内CD4+T细胞的水平就成了亟待解决的问题。德国灵长类中心的研究人员发现,接种疫苗的种类、方式和顺序都会影响免疫系统的激活以及随后的免疫效果。在让12只恒河猴感染经过基因改造的猴免疫缺陷病毒后,研究人员将它们分为了两组,一组恒河猴先接种以腺病毒为载体的口腔喷雾形式的疫苗,再接种以鸡痘病毒为载体的静脉注射疫苗,而另一组则采取与前一组完全相反的接种方式。结果显示,第二组恒河猴感染SIV的概率降低了70%,而第一组恒河猴仅降低12%。除此之外,第二组恒河猴CD4+T细胞激活的水平也有所降低。研究人员表示,他们将会对疫苗中病毒的载体和接种顺序做进一步的研究,从而实现更加有效的保护。

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