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疟疾被人类攻克了吗?

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关键词: 2017201704疟疾疫苗

惊蛰过后,蚊虫也都蠢蠢欲动了。说起蚊子,我们自然会想到疟疾。研究人员发现,感染疟疾的关键在于蚊子唾腺中疟原虫的数量,而疟原虫的数量也可能是导致疟疾疫苗失效的重要原因之一。虽然已经研发出保护性更好的疫苗,但该疫苗的时效还有待探究。想要研制出效果好、时效长的疟疾疫苗,仍然需要科学家们的继续探索。

疟疾离我们并不遥远
说起疟疾,很多人可能觉得这已经是上个世纪的事情了,离我们已经很远了,其实不然。迄今为止,疟疾仍在全球范围内流行,约有40%的世界人口生活在疟疾流行区域中,其中非洲的儿童是受疟疾影响最严重的群体。世界卫生组织(WHO)估计,仅在2015年,全世界范围内就发生了2.14亿例疟疾感染,以及43.8万例由疟疾导致的死亡。不论是对旅游者、外交人员,还是军人、派遣工人来说,疟疾都是一个重大的威胁。为了弄清楚疟疾的具体感染机制,全世界的研究人员也一直在努力中。因为只有清楚具体的感染机制,才能研制出更加有效的疫苗,从而帮助更多的人从根本上预防疟疾。

蚊子咬的每一口,都“独一无二”
当蚊子在叮咬人的皮肤时,寄居在蚊子唾腺中的疟原虫就会通过蚊子长长的嘴进入到人体的血流中。随后,疟原虫将乘着血流这班“顺风车”到达肝脏处,并在肝脏内进行发育和繁殖。经过了8~30天后,成熟的疟原虫将重新进入血流中,并到达人体的各个部位,并引起感染疟疾后的一系列症状,包括发冷、发热和出汗等。
即使是具有感染性的蚊子,也不是每一次叮咬都会导致被叮咬者感染疟疾的。为了确定疟疾传播的强度,世界卫生组织等国际医疗组织常利用“昆虫学接种强度”这一指标进行测量。对于疟疾来说,昆虫学接种强度指的是:具有潜在传染性的蚊子每年叮咬每人的平均次数。但是,这种计量方法并没有将蚊子每一次叮咬的感染强度计算在内,而是把蚊子每一次叮咬导致感染疟疾的可能性看做是相同的。但实际上,蚊子每一次的叮咬导致感染的可能性都是不尽相同的。

叮咬次数虽重要,疟原虫数量更关键
发表于《PLoS病原体》杂志上的一篇研究表示,英国帝国理工学院的研究人员已经发现,感染疟疾的决定性因素并不是被蚊子咬了多少口,而是在于叮咬了人类的蚊子唾腺中疟原虫的数量——蚊子唾腺中存在的疟原虫越多,蚊子具有感染性就越强。而蚊子的感染性与被叮咬者之间也存在着明显的剂量-反应关系,也就是说蚊子的感染性越强,被叮咬者感染疟疾的可能性就越大。该研究也是首个证明了蚊子唾腺中疟原虫数量与疟疾感染可能性之间的相关关系的研究。
此外,研究人员还表示:以往仅仅通过蚊子叮咬的次数来判断和预测感染疟疾风险的方法,其实是不准确的。不仅如此,这种不准确的方法很有可能已经阻碍了研究人员研制出更加有效的疟疾疫苗。

疟原虫数量大,疟疾疫苗“力不从心”
通过对小鼠和人类受试者进行的进一步研究,英国帝国理工大学的研究小组认为,以上发现也能够帮助解释为什么世界上的首支疟疾疫苗——恶性疟原虫疫苗RTS,S——成功预防疟疾的可能性只有50%了。RTS,S是由英国制药公司葛兰素史克公司研发的恶性疟原虫疫苗,曾有临床研究显示该种疫苗效果仍然有局限性:在非洲7个国家的低龄儿童中实验,仅对1/2的5至17个月儿童有效,对1/3的新生儿有效,且效果在1年之后逐渐减弱。
此次研究发现,当小鼠或人类受试者被唾腺中疟原虫数量很多的蚊子叮咬后,疫苗的有效性就会下降。这可能是因为,疫苗产生的抗体仅仅能杀死一部分进入到体内的疟原虫,而当疟原虫数量过多的时候,疫苗可能就“力不从心”了。该发现对于虫媒传染疾病相关疫苗的研发,无疑是有着重要意义的。

疟疾疫苗新进展:改进版PfSPZ或可提供更有效保护
近期发表于《自然》杂志中的一项近期临床研究发现,一种通过静脉注射的、对名为PfSPZ的疫苗进行改进后的疫苗“PFSPZ-CVac”不仅耐受性良好,而且能够帮助大部分健康的成年人成功预防恶性疟原虫疟疾,并提供更加有效的保护。该疫苗由经过纯化的疟原虫子孢子和抗疟药物组成。研究中共包含的67名受试者,其中有9名受试者接受了三次最高剂量的疫苗接种,其余的受试者均以正常剂量接种。疫苗接种完成的10周后,所有的受试者都接受了感染疟原虫处理。其中接种了高剂量疫苗的9名受试者表现出了最强的免疫力,而其余的受试者也表现出了100%的抵抗力。这也就是说,该疫 苗至少在接种后的10周内是有效的。
对于疟疾的高发人群“旅游者”来说,获得10周百分之百的保护可能已经足够了。可对于居住在疟疾流行区域的人们来说,10周的保护还是远远不够的。所以疟疾疫苗的研发,仍然任重而道远。

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