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突破2:疫苗升级,开辟新战场

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疫苗已经不再局限于预防流行病了,还能够预防绝症。在未来,我们可能因为疫苗而不用再害怕癌症和艾滋病。

对于预防公共卫生流行病,疫苗是最有利的武器。在疫苗的帮助下,我们战胜了疟疾、天花、肺结核等流行病。有新的流行病爆发,如非典或者埃博拉病毒,研发针对病毒的疫苗也是首要任务之一。然而,疫苗的研发并不容易,例如对于可怕的艾滋病,就一直没有研发出可用的疫苗,好在2015年终于有所突破。
因为HIV变种多和难以识别,所以多年来很难制造出具有普遍适用性的疫苗。2015年,美国宾夕法尼亚州费城儿童医院的研究人员用腺病毒作为载体,制造出了SIV(猴子身上类似于HIV的病毒)疫苗,结果显示,这种疫苗能够给恒河猴提供对SIV的免疫力。也许,以后我们也能够用腺病毒作为载体制造HIV疫苗。
疫苗的用处不仅仅局限于对抗流行病,还开辟了新的战场,例如预防癌症。目前,已经开始大范围运用的癌症疫苗是宫颈癌疫苗。99%的宫颈癌都是由HPV(中文名称为人类乳头瘤病毒)引起的,而宫颈癌疫苗就是针对其中最危险的4株病毒研发的,能够预防这4株HPV的感染,从而降低患宫颈癌的几率。包括美国、日本在内的国家都推荐女性在少女时期接种宫颈癌疫苗,我国虽然还没有引进,但不少人专门飞到香港接种。
下一个问世的癌症疫苗很有可能是结肠癌疫苗。对于结肠癌的预防一般都是定期做检查,例如通过结肠镜(一种痛苦的侵入性检查)来发现结肠息肉,然后在它们癌化前切除掉。美国华盛顿大学的研究者Disis博士尝试研究一种疫苗,能够帮助免疫系统来抵御结肠中发生的癌变。她带领研究团队先寻找能够激发身体制造抗癌免疫细胞的基因,然后打算将这种抗癌基因放在疫苗中。不过,有上百种基因都有助于杀死癌细胞,于是研究人员必须要研究每个基因,再从中挑选出最适合用于疫苗的那个。
美国匹兹堡大学也在致力于研究结肠癌疫苗,与广撒网找抗癌基因的路线不同,他们瞄准了一种特定的细胞蛋白。在发生某些种类的癌前病变或者肿瘤恶化之前,身体都会过量生成这种蛋白。于是,匹兹堡大学的研究人员针对这种蛋白研发了一种疫苗,可以增强人体的自然免疫监控能力,从而在息肉或者腺瘤发生癌变之前就让免疫系统清除掉隐患。在小规模的临床试验中,这种结肠癌疫苗表现不错。
另外,前列腺癌疫苗、黑色素瘤疫苗、肺癌疫苗、脑肿瘤疫苗等也在研究中,有的甚至已经进入了第二阶段或者第三阶段的临床试验。
希望在不远的未来,我们真的可以靠注射疫苗预防许多可怕的疾病,让高危人群能够不再战战兢兢地生活,还可以少做一些令身体不舒服甚至对身体造成伤害的癌症筛查。

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